Beroemdheden en hun cryptokoorts, waar waarschuwen de afm en de sec voor?

Afgelopen weken hebben de AFM en de SEC waarschuwingen uitgebracht voor zowel beroemdheden die zichzelf binden aan een cryptocurrency als voor Initial Coin Offerings in het algemeen. Het Financieel Dagblad schrijft over de waarschuwing van de AFM. Voor de gebruikers zonder abonnement op het Financieel Dagblad hier een samenvattend artikel van Tweakers.net. En tot slot de waarschuwing van de SEC.

Je hebt ze wellicht al eens voorbij zien komen, beroemde televisie personages of sporthelden die een “Initial Coin Offering” (ICO) onderschrijven, zogeheten “celebrity endorsements”. Een ICO is een proces waarbij een organisatie de coins die gebruikt gaan worden op hun blockchain applicatie voor het eerst te koop aanbieden aan de massa. Vaak gaan ze gepaard met foto’s van exotische wagenparken, dure champagne, en prachtige uitzichten. Maar zijn de organisaties achter deze ICO’s wel te vertrouwen? Ik licht een aantal van deze organisaties uit en vergelijk deze met organisaties uit een eerder tijdperk.

Centra (CTR)

Om cryptocurrency gemakkelijker naar de massa te brengen, heeft Centra een betaalpas gemaakt voor cryptocurrencies. Het bedrijf maakte voortijdig gebruik van celebrity endorsements en affiliate marketing. In het moeilijk te vinden whitepaper van Centra (deze is namelijk op meerdere, officiële, locaties verwijderd) is te lezen dat er door middel van het bounty programma een totaal van 2.000.000 CTR verdiend kon worden. Centra heeft voor $7 miljoen aan seed kapitaal opgehaald, en heeft met de ICO nog eens 170.000 Ethereum (ETH) tokens opgehaald, wat gelijk staat aan $51 miljoen.

Centra heeft meerdere beroemdheden voor zijn karretje gespannen om het woord over de ICO te verspreiden. Floyd Mayweather, de ongeslagen bokser, en DJ Khaled, de wereldberoemde rapper, hebben beide ICO’s van Centra gepromoot.

Er zijn echter een aantal aspecten die wat opheldering vereisen. Zo was er intern enige verwarring over wie de initiële CEO & Co-Founder was en bestaat het team uit totaal 21 individuen, waarvan slechts twee bezig zijn met de ontwikkeling van het product.

Daarnaast is er op het gebied van cryptocurrency betaalpassen vrij veel concurrentie, waaronder: Monaco (MCO), Metal (MTL), TenX (PAY), en Spectrecoin (XSPEC).

Follow Coin (FLLW)

Om alle nieuwe cryptocurrency enthousiastelingen wegwijs te maken in het bos van verschillende coins, gaat Follow Coin een platform lanceren. Op dit platform kun je in ruil voor  de native tokens, FLLW, de handel tips van je favoriete crypto trader volgen. Follow Coin is één van de meest recente ICOs die ik behandel: de ICO is namelijk geopend op 27 oktober. Het doel is om 49.000 Ethereum (ETH) tokens te verzamelen met de ICO, wat gelijk staat aan $15 miljoen.

Follow Coin heeft een aantal grote beroemdheden weten te strikken voor hun marketing. Zo hebben de populaire rappers DJ Khaled, die je wellicht nog kent van Centra (CTR), en Nipsey Husslede ICO gepromoot aan hun trouwe social media volgers. Recentelijk heeft de nationale social media fitness sensatie Joel Beukers ook zijn steun betuigd.

Een positief punt is dat ze een werkend product hebben, terwijl veel organisaties achter een ICO slechts een product in een alpha/test fase of slechts een concept. discutabel is echter het beoogde eindresultaat van $15 miljoen: de gemiddelde startup neemt genoegen met $1 miljoen.

De concurrentie van Follow Coin bevindt zich (niet zo) vreemd genoeg, niet op een blockchain. Het populaire handelsplatform Bux heeft een volg optie, waarmee mensen hun favoriete handelaren op de voet kunnen volgen. Bux is competitie voor Follow Coin omdat er sinds kort ook cryptocurrency gekocht kan worden via hun handelsplatform. Daarnaast is er een blockchain initiatief genaamd Bitquence (BQX). Bitquence vertrouwt op de wisdom of the crowd om tot een goede handel strategie te komen.

Stox (STX)

Tot slot behandel ik Stox. Stox is een cryptocurrency-markt voorspellend platform. Op dit platform wordt betaald met de native token, STX.

The ICO had als doel 148.000 Ethereum (ETH)tokens te verzamelen, destijds gelijk aan $33 miljoen. De $33 miljoen is binnen 24 uurbij elkaar gebracht.

Stox heeft beroemdheden als Floyd Mayweather, ook wel bekend van Centra, en Luis Suarez zo ver gekregen om hun ICO te promoten. Dit was de eerste keer dat Floyd Mayweather een cryptocurrency gepromoot heeft en na de promotie van de Stox heeft hij (tot nu toe) nog twee andere ICO’s gepromoot, waaronder Centra en Hubii.

Naast de enigszins verwarrende historie van Stox en zijn partner/moederbedrijven, heeft het grote competitie van Augur (REP) en Gnosis (GNO).

Lydian (LDN)

Als “honorable mention” noem ik kort Lydian. Lydian is een gedecentraliseerd marktonderzoek platform. Je kan je afvragen waar de voordelen van blockchain naar voren komen in dit concept, maar dat is een verhaal voor een andere keer. Het leuke aan dit project is namelijk dat deze is gepromoot door niemand anders dan Paris Hilton. Lydian wilt $100 miljoen ophalen met hun ICO, dus ze kunnen wel wat hulp gebruiken.

In plaats van hun eigen software te gebruiken (die bedoeld is om leads te genereren voor), hebben zij de hulp van Paris Hilton ingeschakeld. Helaas heeft mevrouw Hilton haar support voor Lydian moeten intrekken toen bekend werd dat de CEO van het moederbedrijf, Gravity-4, veroordeeld was voor de gruweldaad van het 117 keer slaan en schoppen van zijn vriendin. De ICO van Lydian loopt tot 20 november 2017.

Een ander tijdperk

Het tijdperk waar ik de vergelijking mee wil trekken, is het eind van de twintigste eeuw; 1997 tot 2001, ook wel bekend als de “dot-com bubble”. Tijdens deze periode werden er, net als met de hedendaagse ICO’s, enorme bedragen uitgegeven aan seed funding voor startups en aan een “Initial Public Offering” (IPO). Ook toen maakten opkomende internetbedrijven gebruik van beroemdheden om onder de aandacht te komen. Ik neem twee internetbedrijven met een minder-dan-gewenste uitkomst onder het vergrootglas.

Flooz.com

Flooz.com, gebaseerd op het arabische woord voor geld fuloos, was een internetbedrijf uit 1999. Je kan het concept zien als een wereldwijd, uniform spaarprogramma. Gedurende de drie actieve jaren heeft Whoopi Goldberg een rol gespeeld in de televisiereclame van Flooz.com gemaakt.

In totaal is 35$ miljoen aan seed kapitaal opgehaald. In 2001 doken er berichten op dat er met gestolen creditcards spaarpunten werden gekocht op het Flooz.com platform. Dit heeft de organisatie uiteindelijk de kop gekost.

Webvan.com

Webvan.com is opgericht in 1996. Via Webvan.com konden mensen hun boodschap bestellen en direct laten leveren naar huis. Het feit dat Webvan.com alles vanaf de grond wilde opbouwen (denk aan (bijna) autonome warenhuizen en een eigen bezorgservice), heeft ze uiteindelijk de das om gedaan. Webvan.com heeft televisie reclame gemaakt met de acteur Brandon Kleyla.

De funding die Webvan.com kreeg, moest het een recept voor succes zijn. In totaal is er $800 miljoen aan investeringen opgehaald en nog eens $375 miljoen tijdens de IPO van de organisatie. Op de eerste beursgang van Webvan.com schoot het aandeel 65% omhoog, van $15 naar een 24-hour high van $34, en een sluit bedrag van ongeveer $25.

Conclusie

Zoals je ziet, worden beroemdheden nog altijd gebruikt om een product naar de massa te brengen. In beide periodes is dit een populaire strategie gebleken. Tripp et al (1997) claimt dat hoe meer beroemdheden een product promoten, hoe negatiever het sentiment omtrent dit product zal worden. Dit geldt ook voor de beroemdheden zelf; als zij vaak en verschillende producten promoten heeft dat een negatief effect op hun geloofwaardigheid. Dit zou betekenen dat organisaties als Stox en Follow Coin een negatief sentiment om zich heen creëren door het veelvuldig gebruik van celebrity endorsements. Dit is ook te zien in de reacties onder het promotie materiaal:

Desondanks hebben deze ICO’s wel hun investeringsdoelen behaald, op financieel gebied brengt het dus wellicht een aantal voordelen met zich mee. Mijn afdronk is dat celebrity endorsements een bewezen effectieve manier is op je product aan de massa te introduceren, maar of het imago van je bedrijf hier ook een boost van zal krijgen, is nog maar de vraag. Daarnaast heeft de Securities and Exchange Commission (SEC) recentelijk een waarschuwing uitgebracht voor celebrity endorsed ICO’s. Ik wil jullie dan ook van harte meegeven eerst jezelf te verdiepen in de organisatie achter de ICO en niet de, vaak ongenuanceerde, mening van de beroemdheid klakkeloos over te nemen.